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화성의 생명체(?)
김정한

 

Q. 연일 매스컴을 통해 발표되고 있는 화성의 생명활동의 흔적이 담겨있는 운석은 어떻게 보아야 하나요?

A. 최근 미국의 권위있는 과학잡지인 'Science' (8/16/96) 지에, 화성에 과거 생명활동에 관한 조사연구라는 제목으로 NASA의 D. S. McKay 등에 의해서 지난 3년간 수행되어 왔던 한 연구논문이 발표되었다. 그들은 'ALH 84001' 이라는 이름으로 알려진 한 개의 운석을 분석하여, 탄산염으로 된 튜브모양의 구상체, 자철광, 유화철 입자 그리고 페난트렌(phenanthrene), 피이렌(pyrene) 등을 포함한 다수의 다환 방향성 탄수화물(PAH)들을 확인할 수 있었다고 보고하였다.

과학자들에 의해서 화성으로부터 지구로 전입된 것으로 추정된 운석, 'ALH 84001'의 이력서는 다음과 같다. 즉 지금으로부터 1,600 만년전에 거대한 소행성이 화성표면을 강타했을 때 생긴 파편들 중에 하나가 화성의 인력을 박차고 태양의 소행성이 되어 태양주위를 돌다가, 지금으로부터 13,000 년 전에 지구의 인력권으로 들어오면서 남극의 빙산위로 떨어졌고, 마침내 1984 년 Allan Hills란 곳에서 남극탐사자들에 의해서 회수된 것이다. 중량 l.9 kg의 큰 감자만한 돌덩어리는 별로 관심을 모으지 못했지만, 3 년간 NASA의 과학자들이 성분을 분석한 결과 그것이 화성에서 유래된 것으로 추정하자 관심을 끌게 되었다. 과학자들은 혹시 과거 화성에 생명활동의 흔적을 보여주는 화학화석을 발견할 수 있을 것으로 판단하였다. 특히 전자현미경으로 촬영된 튜브모양의 영상들이 마치 화석화된 박테리아의 모양과 유사하기 때문에 재빨리 많은 사람들의 흥미를 끌 수가 있었다. NASA의 E. Gibson이 그 사진을 집으로 가져가서 식탁 위에 놓아 두었더니 생물학자인 부인이 그것을 보고, 이게 무슨 박테리아죠? 하고 물어 보더라고 전하였다. 탄산염은 고미생물 화석에서 발견되는 무기염이다.

자철광이나 유화철은 미생물의 산화, 환원에 관여하는 것으로 알려져 있고, PAH는 미생물들이 죽은 후, 분해과정 중에 생성되는 것으로 밝혀져 있다. 구상의 탄산염이 단순히 건조된 흙으로 되었을 가능성도 배제할 수 없다. 그리고 PAH는 석탄이나 석유가 연소하거나 불고기를 구울때도 생성되며, 지금까지 여러 운석, 소행성 그리고 우주공간에서 흔히 검출되는 화합물 중의 하나이다. 또한 상기한 여러 증거들은 이 운석이 13,000 년 동안 지구 표면에 머무는 동안 지구 생명체에 의한 오염의 결과일 수도 있다. 그러나 NASA의 연구 책임자인 McKay는 이상의 증거들을 종합적으로 볼 때 과거 화성에 어떤 형태의 생명활동이 있었다는 증거로 추정할 수 있다고 조심스럽게 제안하고 있다. 한편으로 UCLA의 고생물 학자인 W. Schopf 교수는 NASA 과학자들에 의해서 주도된 이번 연구가 방법론적으로 일급수준의 업적으로 평가되지만 화성에 과거 생명활동이 있었다는 것을 입증하기에는 부족하다는 결론을 내리고 있다.

그러나 기다렸다는 듯이 Time, Newsweek 등 국내외 대중 시사주간지, TV, 신문 등 대중 뉴스매체들은, 화성에 과거 생명 흔적 발견이라는 제하에 대대적인 홍보를 전개하였다. 또 얼마전에는 태양에서 비교적 가까운 거리에 있는 별들로부터 행성들의 존재를 발견하였고 그들 행성들로부터 물분자가 검출되었다는 발표가 있었다.

그리고 이들과는 별도로 만약 우주 어딘가에 지능을 가진 생명이 있다면 그들이 보내는 전자파 형태의 신호를 포착할 수 있을 것이라는 전제하에 우주로부터 들려오는 소리를 청취하는 작업도 진행중이다. 이 외계지능탐색(SETI) 작업은 1960 년에 시작되었고 현재 보스턴 근교에 직경 25 m의 대형 접시형 안테나로 1400 ~ 1720 메가헬쯔의 전파를 수신하여 하루에 2,200 만 메가바이트에 상당하는 데이타를 수집 분석하고 있다.

이번 NASA의 발표는 이 광활한 우주가운데 과연 우리들 만인가? (Are we alone? 또는 Is anybody out there?) 라는 인류의 끈질긴 질문에 새로운 흥미를 유발하였다. 만약 지구 이외의 어떤 천체에서 생명이 확인되거나 더욱이 인간처럼 지능을 가진 생명체가 있다는 사실이 밝혀지면, 아마 그것은 인류역사상 최대의 발견이 될 것이기 때문이다. 그러나 PN1나 물분자와 살아 있는 세포, 더구나 지능을 가진 사람과 같은 생명체 사이에는 과학적으로 넘을 수 없는 장벽이 놓여 있다는 사실을 기억해야 할 것이다. 지구 이외의 어떤 천체에 생명활동을 찾으려는 지금까지의 모든 노력은 아직까지 생명현상이 지구의 표피에만 국한된 우주의 특별한 현상임을 재확인시켜줄 뿐이다.

우리는 내가 땅의 기초를 놓을 때 네가 어디 있었느냐?고 질문하시는 창조주 하나님 말씀을 경청하면서 지구상의 이 소중한 생명을 생육하고 번성하도록 지키고 보살피는 일에 더욱 열심을 다하여야 할 것이다.

 

 

출처 : 창조지
URL : http://www.kacr.or.kr/databank/document/data/culture/c3/c3c1.htm
 
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